Elif Algu – Het duurzame verhaal achter een berg speelgoed

Vele ouders zien elk jaar de berg ongebruikt speelgoed groeien. Zo ook Elif Algu, oprichtster van communicatiebureau Branding a Better World. Ze besloot in actie te komen en organiseerde een ruilmarkt op de school van haar kinderen. Wat zes jaar geleden begon met 20 ouders in het gymlokaal van de school van haar kinderen, groeide uit tot iets groters. Het afgelopen jaar telde 101 Recycle Sint ruilmarkten waar maar liefst 35.000 stukken speelgoed werden geruild. En wij hebben zo het gevoel dat het daar niet bij gaat blijven!

Inmiddels hebben we 2018, en daarmee ook het Sinterklaasfeest, alweer een tijdje achter ons gelaten. We vinden Elif druk werkend aan nieuwe campagnes op het kantoor van Branding a Better World. Uit het raam zien we aan de ene kant de tuin van het Anne Frank huis, en aan de andere kant het homo monument. De plek waar met de ‘Viering van de Liefde’ onlangs nog een duidelijk tegengeluid richting de Nashville verklaring werd afgegeven. Acceptatie blijkt ook een belangrijke rol te spelen in de campagnes van Branding a Better World. Zo lanceerden ze onder andere campagnes over het omarmen van mensen met psoriasis en het kweken van begrip voor mensen met reuma.

De naam van het bureau nodigt uit tot de vraag, wat is dan precies een betere wereld? Waar begint dat bij?

“Als we het over een betere wereld hebben, valt tegenwoordig vaak de term duurzaamheid. Dat vind ik erg belangrijk, alleen zie ik het wel breder. Duurzaam leven begint voor mij bij zorgzaamheid, niet alleen voor de natuur, maar ook voor elkaar. Een duurzame samenleving heeft ook te maken met sociale aspecten.”

Van ruilen hoeft geen huilen te komen

Is dat iets dat je van huis uit hebt meegekregen, zorgzaamheid?

“Als kind was ik al wel een zorgzaam type. Als kinderen gepest werden dan hielp ik vaak en ik was ook niet te bescheiden om de daders te confronteren. Een hechte band met de natuur had ik niet echt. Dat is eigenlijk pas later ontstaan tijdens het reizen. Ik zag in hoe mooi en magisch de natuur kan zijn, maar ook hoe kwetsbaar en verbonden alles is. Daardoor besefte ik ineens heel duidelijk dat als we niet goed voor de natuur zorgen, de gevolgen daarvan vanzelf bij ons terecht zouden komen. Dat wist ik natuurlijk ergens al wel, maar door het met eigen ogen te aanschouwen werd dat gevoel heel helder.”

Waar je eerst zorgde voor de kinderen in de buurt, vergrootte je je ‘scope’ en probeer je nu zorg te dragen voor de wereld. Dat is nogal een uitdaging. Hoe heb je daar een weg in gevonden?

“Ik stelde me eigenlijk altijd al voor dat als elk bedrijf op de wereld eens nadacht over wat ze voor de maatschappij betekenen, in plaats van zich volledig op de financiële kant te richten, dat je dan ontzettend veel kunt bereiken. Vanuit die gedachte was de eerste stap dat we dat in ieder geval voor onszelf zo wilden invullen. We besloten een percentage van onze winst en tijd in te zetten voor maatschappelijke projecten. Toen vervolgens de wegen van mijn voormalig compagnon en mij scheidden, gaf dat me de tijd om na te denken. Ik merkte dat ik de meeste energie kreeg van projecten waarin ik bedrijven bewust kon laten worden van waar ze waarde toevoegen aan de maatschappij. Daar wilde ik me op gaan focussen.”

Je had dus al je eigen communicatiebureau toen je begon met de Recycle Sint, een project met de ambitieuze missie om het Sinterklaasfeest te verduurzamen. Hoe is het je ondanks de geringe tijd toch gelukt om die ambitie waar te maken?

“De Recycle Sint is vrij klein begonnen. Ik heb twee kinderen, en merkte dat er steeds meer speelgoed zich ophoopte in ons huis. Na gesprekken met andere ouders werd me duidelijk dat meer mensen hier last van hadden. Ik kreeg het idee dat het systeem niet helemaal klopte, en als ik dat gevoel heb dan wil ik daar altijd wat aan doen. Zo ontstond het idee voor de ruilbeurs. We zijn het gewoon gaan doen zonder heel concreet alle spelregels uit te werken. Er waren natuurlijk elementen die we later hebben aangepast om het ruilen makkelijker te maken, maar desondanks was het een succes. Naast het uitruilen van spullen bleek er ook een mooi verhaal achter veel speelgoed te zitten. Het was heel erg verbindend om met elkaar deze verhalen uit te wisselen die anders zouden verstoffen in een kast. Van daaruit is het langzaam gegroeid. Twee jaar geleden besloten we toen om de handen ineen te slaan met mijn bedrijf Branding a Better World. De Recycle Sint hebben we toen als Brand Social Impact initiatief gelabeld. Dat gaf de kans om het echt schaalbaar te maken.“

Niet te complex maken en klein beginnen, ligt daar de sleutel?

“Ik denk het wel. Door vanaf het begin af aan al te groot te denken loop je het risico lam te worden gelegd. Ik zie duurzaamheid dan ook niet als een staat van zijn, maar iets waar je stapje voor stapje in kunt groeien. Niemand is duurzaam, maar we kunnen wel verduurzamen. Focus je op de stappen die iemand wel kan maken en probeer niet te veel te oordelen over wat iemand nu doet. Ook hierin is acceptatie weer belangrijk. Coca Cola is geen Tony’s Chocolonely. Je kunt van mensen en bedrijven niet verwachten dat ze hun jarenlang opgebouwde gewoontes ineens overboord gooien, maar je kunt wel helpen met het zetten van de eerste stappen in de goede richting.”

Wil je meer weten over de ruilbeurzen van de Recycle Sint of de campagnes van Branding a Better World? Neem dan snel een kijkje op de website, of connect via Instagram en/of Facebook.

Door Stephen Verheul