Thami Schweichler – Makers Unite

Thami Schweichler is een van de initiatiefnemers van Makers Unite, een organisatie die vluchtelingen (zelf geeft hij de voorkeur aan de term nieuwkomers) verbindt met creatieve ondernemers. Samen maken ze producten, delen ze verhalen en zo leren de nieuwkomers hoe ze hun talenten kunnen inzetten in een nieuwe omgeving. Het initiatief leverde Makers Unite de Refugee Challenge Award op, die werd uitgereikt door de Verenigde Naties en de IKEA Foundation. Wij zijn benieuwd naar de man achter dit bijzonder mooie idee en zoeken hem op in Amsterdam.

Het vriest in de hoofdstad, dus blijven we lekker in de cabine zitten wanneer we met het veerpondje het IJ oversteken op weg naar de Tolhuistuin. Zoals velen in Nederland, is Thami zelf nog maar net bijgekomen van een griepvirus. Om op te warmen bestellen we twee gemberthee en blikken we terug op de periode medio 2015. Het is de climax van de vluchtelingencrisis, verschillende burgeroorlogen in het Midden Oosten en Noord-Afrika zorgden ervoor dat een grote stroom mensen op de vlucht slaat en per boot naar Europa trekt. “Ik weet nog dat ik dacht, ik moet iets doen.”

Re-vest life

De kans om iets te doen zou komen. Ten tijde van de vluchtelingencrisis, werkte Thami voor de organisatie The Beach for creative innovation in Nieuw West als vrijwilliger. De directeur van deze stichting kreeg de vraag of hij met zijn organisatie wilde nadenken over het vinden van een oplossing voor alle reddingsvesten die aanspoelden op de Griekse stranden. “Het ging om een miljoen reddingsvesten! In samenwerking met nieuwkomers en lokale ontwerpers zijn we gaan nadenken over een oplossing. Tijdens de eerste brainstormsessies kwamen we al snel tot de conclusie dat het echte probleem niet de reddingsvesten waren, maar de mogelijke sociale exclusie van de nieuwkomers.” Zo begon de eerste campagne van Makers Unite genaamd re-vest life. De lokale ontwerpers en nieuwkomers gaven een nieuw leven aan de reddingsvesten door er lintjes van te maken. Inmiddels is het assortiment uitgebreid met laptophoezen, tassen en werd er zelfs een trouwjurk van reddingsvesten gemaakt.

Laptophoes re-vest life ?by Charles Devoyer

Iets terug doenAlhoewel hij zich absoluut niet wilt vergelijken met de mensen die aan zijn programma meedoen (“Ik nam gewoon de Thalys naar Amsterdam, dat is heel wat anders dan in een rubberen boot de Middelandse Zee overvaren”), weet Thami wat het is om in een nieuwe omgeving terecht te komen. Hij groeide op in Brazilie, waarna hij voor een stage naar Canada trok, de plek waar veel familie van zijn moeder woont. Vervolgens kwam hij naar Europa voor zijn Master Productontwerp aan ENSCI-Les Ateliers in Parijs om uiteindelijk in Nederland terecht te komen, waar hij zich bezig ging houden met duurzaam en social design. “Het helpt zeker dat ik de mensen in ons programma kan vertellen over mijn eigen ervaringen. Ik weet dat het niet makkelijk is om in een nieuw land te beginnen, een nieuwe taal te leren en alles wat er nog meer bij komt kijken. Zeker als je niemand kent.”

Verbinding is wat nodig is in een inclusieve samenleving

“Meewerken aan een inclusieve samenleving bestaat voor mij uit twee dingen: Mensen die nieuw zijn laten voelen dat ze nodig zijn en hun talenten hier kunnen inzetten en lokale mensen laten zien wat de talenten van nieuwkomers zijn.” Makers Unite probeert hier een rol in te spelen. De nadruk ligt op het menselijke contact. “Het Nederlandse integratiesysteem is erg ontwikkeld, maar je hebt uiteindelijk niet genoeg aan een goed systeem. Als je ergens nieuw bent moet je vragen kunnen stellen. “Ik wil graag aan de slag, maar weet niet waar ik moet beginnen, kun je me daarbij helpen?”, of gewoon een praatje over de wedstrijd van gisteravond. Het gaat erom dat je je een deel van de maatschappij voelt. Wat doe je als je iets nodig hebt, durf je dat dan te vragen aan je buurman? Dat maakt het verschil op de lange termijn.”

Makers Unite ?by Nichon Glerum

Begin klein, eindig groot

Ondanks zijn internationale achtergrond voelt Thami zich net zo deel van de Nederlandse samenleving als zijn Nederlandse vrienden. Het is heel bijzonder om te merken dat hij echt de verantwoordelijkheid voelt om te werken aan de eenheid en toekomst van het land. Al bestempeld hij zijn werk zelf vol Hollandse bescheidenheid als “normaal”. “Iedereen kan vanuit zijn of haar positie een verschil maken. Of het nou gaat om duurzaamheid, inclusiviteit of iets anders. Vrienden van me worstelen er soms mee dat ze de wereld willen veranderen en komen er dan achter dat de problemen zo groot zijn dat het onmogelijk lijkt er vanuit hun positie iets aan te doen. Mijn advies is dan: maak het kleiner. Begin met wat je eet, wat voor kleding je koopt. Ik heb vrienden die zo begonnen zijn en die nu enorm grote dingen doen.”

Stephen Verheul